Conor McGregor - Vapaaottelun kirkkaimman tähden tulevaisuus

Irlantilainen Conor McGregor on noussut ennennäkemättömällä tavalla vain hieman yli kahdessa vuodessa relatiivisesta tuntemattomuudesta UFC Sweden 2-tapahtuman esiottelukortista vapaaottelun ja koko UFC:n suurimmaksi ja kirkkaimmaksi tähdeksi.

UFC-debyytissään McGregor kellisti Marcus Brimagen alle kahdessa minuutissa teknisellä tyrmäyksellä ja nosti itsensä kliinisellä suorituksellaan välittömästi yhdeksi höyhensarjan tulevaisuuden toivoista. Tätä seuraava ottelu Max Hollowayta vastaan osoittautui McGregorin UFC-uran toistaiseksi tasaväkisimmäksi, lähinnä irlantilaisen polvivamman vuoksi, mutta tästä huolimatta McGregor vei voiton kaikin tuomariäänin. Hankalahkon Holloway-ottelun jälkeen minkään sortin vaikeuksista ei ollut hetkeen tietoakaan, McGregorin voittaessa lupaustensa ja ennustuksiensa mukaisesti jokaisen seuraavasta kolmesta ottelustaan teknisellä tyrmäyksellä ennen kuin yksikään otteluista oli edennyt edes puoliväliin.

Diego Brandãon, Dustin Poirierin ja Dennis Siverin tuhoamisen jälkeen McGregorin oli jo tarkoitus kohdata painoluokan kuningas ja otella mestaruudesta, mutta kohtalo puuttui peliin ja mestari Jose Aldo loukkasi kylkensä ja joutui vetäytymään raskaasti markkinoidusta ja hypetetystä ottelusta, jolloin McGregorin tanssipartneriksi valittiin muutaman viikon varoitusajalla tyrmäävä pystyottelija ja ansioitunut painija Chad Mendes. Ottelun panokseksi asetettiin painoluokan väliaikainen mestaruus.

Ottelua Mendesin kanssa pidettiin McGregorin uran toistaiseksi ehdottomasti suurimpana testinä, sillä käytännössä kaikki McGregorin tähänastiset vastustajat UFC:ssä olivat olleen enimmäkseen pystyottelijoita ja ottelun yllä leijui valtavasti kysymyksiä siitä, miten McGregor pärjää sisukasta painijaa vastaan.

Näihin kysymyksiin ei kuitenkaan saatu täysin suoraa ja yksiselitteistä vastausta, vaikka Mendes onnistuikin viemään McGregorin useamman kerran maahan ottelun aikana.

Mendes vei ottelun ensimmäisen erän nimiinsä vahvalla painillaan, mutta kahden viikon varoitusaika ja McGregorin Mendesin vartaloon tähtäämät iskut tekivät tehtävänsä ja Mendes alkoi väsyä ja hidastua selvästi jo ensimmäisen erän jälkeen, joskin Mendes onnistui viemään McGregorin mattoon myös toisessa erässä. Näiden vaikeuksien jälkeen irlantilainen pääsi kuitenkin nousemaan takaisin jaloilleen toisen erän loppupuoliskolla Mendesin giljotiinikuristusyrityksen jälkeen ja aloitti välittömästi hurjan tykityksen, jossa hän käytti aseenaan vartalopotkuja ja yläkoukkuja ja paketoi pystyotteluklinikkansa pahamaineisella vasemmalla suorallaan ja viimeisteli näytöksen mattoiskuilla, poistuen Octagonista voittajana ja UFC:n höyhensarjan väliaikaisena mestarina.

Seuraavaksi oli väistämättä vuorossa kohtaaminen Jose Aldon kanssa ja mahdollisuus tiputtaa etuliite “väliaikainen” pois sanan mestari edestä.

Hartaasti odotetussa UFC 194-tapahtumassa Conor McGregor lunasti jälleen lupauksensa, tyrmäämällä kuuluisalla ja vaarallisella vasurillaan vaivaisessa kolmessatoista sekunnissa UFC:n höyhensarjaa koko sen olemassaolon ajan hallinneen Jose Aldon, painoluokan suvereenin itsevaltiaan joka ei ollut kärsinyt tappiota kymmeneen vuoteen. Aldon kaatuessa tajuttomana kanveesiin oli vihdoin päivänselvää ja kiistatonta, että McGregor todella on yksi mahdollisesti kaikkien aikojen uskomattomimmista vapaaottelijoista ja pystyy todella toteuttamaan Octagonin kirkkaiden valojen alla kaikki elämää suuremmat puheensa ja lupauksensa.

Grandioosiin tapaansa tuoreeksi höyhensarjan mestariksi kruunattu McGregor käänsi välittömästi katseensa kohti seuraavaa potentiaalista etappia urallaan ja ilmoitti seuraavan tavoitteensa olevan pykälää korkemman painoluokan, kevytsarjan, mestaruuskahinoissa.

Tällä hetkellä spekulaation kohteena onkin, kenet monista potentiaalisista vastustajista McGregor kohtaa seuraavaksi ja missä painoluokassa tämä kamppailu käydään;

Loogisimmat vaihtoehdot olisivat tässä vaiheessa joko uusintaottelu Aldon kanssa, tai vaihtoehtoisesti kohtaaminen ansaitusti itsensä höyhensarjan ykköshaastajaksi taistelleen Frankie Edgarin kanssa. Skeptisimmät pitävät uusintaottelua Aldoa vastaan jossain määrin perustellusti tarpeettomana, joskin UFC:n nykyisen uusintaottelupolitiikan mukaisesti ainekset välittömään uusintaotteluun olisivat kasassa. Mahdollinen aikataulu uusinnalle aiheuttaa kuitenkin hieman päänvaivaa, sillä Aldo tarvitsee vähintään puoli vuotta tai mahdollisesti enemmänkin aikaa palautua takaisin ottelukuntoon brutaalin tyrmäystappion jälkeen, ja mikäli paluu jostain eriskummallisesta syystä tapahtuu tätä aiemmin, todennäköisyydet uusinnan päättymiselle täysin edellisen ottelun kaltaisesti kasvavat merkittävästi.

Toinen itsestäänselvimmistä otteluvaihtoehdoista olisi edellämainittu kohtaaminen Frankie Edgarin kanssa. Edgar on voittanut viisi ottelua putkeen, viimeisimpänä tyrmäten Chad Mendesin vielä McGregoriakin nopeammin. Mahdollinen voitto Edgarista kuitenkin sementoisi McGregorin perintöä höyhensarjasssa ja voiton myötä irlantilainen olisi käytännössä hoidellut jokaisen kyseisen painoluokan haastajista ja voisi huoletta siirtyä kohti seuraavaa painoluokkaa, ilman että tämän asian tiimoilta tarvitsisi enää kysyä yhtäkään “Mitäs jos ..?”-tyyppistä kysymystä.

Kuten sanottu, höyhensarjan lisäksi myös kevytsarja on tulvillaan mielenkiintoisia  mahdollisia otteluita McGregorille. Suurimpana uhkana ja mahdollisuutena on tietenkin ottelu kevytsarjan hallitsevaa mestaria Rafael Dos Anjosia vastaan. Markkinointipotentiaali tällaiselle mestari vastaan mestari-superottelulle olisi aivan omaa luokkaansa. Voitto tästä ottelusta toimisi takuuvarmasti lopullisena katapulttina McGregorin massiiviseen crossover-supertähteyteen, mutta tappion riski on täysin verrannollinen voiton tuomiin mahdollisuuksiin. Riski on valtava, mutta niin on palkintokin.

Kevytsarja on mestaruusottelun lisäksi pullollaan muita mahdollisia kilpakumppaneita McGregorille, mutta yksi mielenkiintoisimmista ehdokkaista on ehdottomasti Nate Diaz (18-10). Diaz dominoi ja nöyryytti viimeisimmässä ottelussaan Michael Johnsonia UFC on Fox 17-tapahtumassa ja haastoi McGregorin alatyylisen kielenkäytön siivittämällä tyylillään ottelun jälkeisessä haastattelussa, joka jäi tosin suorassa lähetyksessä monelta kuulematta FOX-kanavan tarkan sensuuripolitiikan vuoksi.

Jos mahdollista, McGregor vastaan Diaz-ottelun markkinointipotentiaali olisi vielä kevytsarjan mestaruusotteluakin suurempi, Diazin alhaisemmasta ranking-sijoituksesta huolimatta. Kaikki tähänastisen kamppailu-urheiluhistorian kuuluisimmat paskanpuhujat Alista Tysoniin jäisivät todennäköisesti tämän kaksikon varjoon, mikä takaisi valtavan kiinnostuksen ottelua kohtaan ja takuuvarman massiivisen taloudellisen hyödyn ottelun jokaiselle osapuolelle. Diaz on myös etenkin amerikkalaisen yleisön silmissä Rafael Dos Anjosia tunnistettavampi nimi, joka helpottaisi ottelun markkinointia ja takaisi psykedeeliset PPV-myyntiluvut ja saisi uskomattomat määrät ihmisiä kiinnostuneina seuraamaan tätä paskanpuhumis-/ninjaspektaakkelia.

Aika näyttää, mihin ratkaisuun McGregorin seuraavan ottelun suhteen päädytään. Varmaa on kuitenkin se, että jos Conor McGregor jatkaa ennennäkemätöntä voittokulkuaan, hänestä tulee ehdottomasti jos ei nyt koko kamppailu-urheilumaailman, niin ainakin vapaaottelumaailman kaikkien aikojen suurin tähti, ellei hän ole sitä jo nyt.